Ciclismo – La tragedia di Tommy Simpson

Nella Gran Bretagna moderna, nomi come Bradley Wiggins e Mark Cavendish sono, se non proprio nomi familiari, certamente ben noti a molte persone. Nelle Olimpiadi e nei grandi tour, come il Tour de France, il ciclismo britannico è una forza importante.

Negli anni ’60 la Gran Bretagna non era così, quando c’era un solo uomo che portava le speranze britanniche sulla scena internazionale. Nato nel 1937, nella contea di Durham, Tommy Simpson vinse una medaglia di bronzo per il ciclismo su pista alle Olimpiadi di Melbourne del 1956, un argento ai Giochi del Commonwealth del 1958 e firmò per una squadra professionista francese di corse su strada all’età di 21 anni. Fu il primo britannico pilota di indossare la maglia gialla nel Tour de France del 1962. Nel 1965 è stato il primo campione mondiale di corsa su strada della Gran Bretagna ed è stato eletto Personaggio dell’anno sportivo della BBC, un raro onore per un ciclista.

Simpson è stato ribattezzato per cavalcare fino al limite assoluto della sua abilità e in un’epoca in cui non c’erano controlli antidoping, era noto per usare droghe, raramente anfetamine, nella sua disperata ricerca di successo. Non era riuscito a finire il Tour de France del 1965 e del 1966 e considerava il 1967 il suo anno da “must do”. All’inizio del 1967, durante il Giro di Spagna, vinse due tappe ma fu trascinato dalla sua bici dal manager Peugeot, Gaston Plaud, quando zigzagava fuori controllo sulla salita di Port d’Envalira, mentre a dieci chilometri dal campo. Non è più il suo manager, Plaud ha descritto Simpson all’inizio della 13a tappa del Tour de France del 1967.

“La faccia che ho visto era di un uomo molto stanco”, ha ricordato. “I suoi lineamenti erano disegnati ed era molto bianco, sapevo che non era bravo con il caldo (erano 54 gradi al sole quel giorno), ho detto che non doveva salire Ventoux perché non era abbastanza in salute.” Tre giorni in precedenza Simpson aveva sofferto di un brutto stomaco gastrico, tanto grave che la sua bici doveva essere lavata dopo e si era indebolito e disidratato.

Mentre la gara raggiungeva le pendici più basse del Mont Ventoux, Simpson fu visto lavare una manciata di pillole con brandy. Vicino alla cima, il gruppo cominciò a frazionarsi e Simpson scivolò di nuovo verso il gruppo di cacciatori. Successivamente, ha iniziato a zigzagare selvaggiamente e un chilometro dalla cima è caduto dalla sua bici. Il team manager, Alec Taylor e il meccanico, Henry Hall arrivarono poco dopo nella macchina della squadra.

Hall disse: “Dai, Tom, è tutto, è finita la tua tournée.” Simpson assicurato per continuare e Taylor ha accettato. “Se qui vuole andare avanti, va.” L’hanno preso sulla sua bicicletta e lo hanno respinto. Le sue ultime parole sembravano essere “On, on, on.” Le foto scattate da una motocicletta della stampa pochi istanti prima del suo collasso mostrano un uomo alla fine del suo attacco, occhi incavati e incavati con una pelle pallida, secca e disidratata.

Meno di 500 metri più avanti, iniziò a oscillare, prima di essere tenuto in piedi da tre spettatori. Era incosciente, mani bloccate al manubrio e il suo battito cardiaco ha superato i 200. Era andato ben oltre ciò che gli altri ciclisti conoscono come zona. Era entrato in una zona dalla quale non c’era ritorno. Hall e un’infermiera hanno fatto il giro di bocca e il medico del Tour è arrivato con una maschera di ossigeno. Quaranta minuti dopo è stato trasportato all’ospedale dall’elicottero della polizia, dove è stato dichiarato morto alle 5.40. Due tubi vuoti e mezzo pieno di anfetamine sono stati trovati nella tasca posteriore della sua maglia. Le pillole gli avevano permesso di spingersi oltre i suoi limiti, causando sempre insufficienza cardiaca a causa dell’esaurimento da calore e della disidratazione.

Tommy Simpson ha sempre cercato un vantaggio potenziale, ma quasi mezzo secolo dopo, è ancora tenuto in grande considerazione da molti ciclisti, per il suo carattere e la straordinaria volontà di vincere. La sua morte fu seriamente responsabile della successiva introduzione del test obbligatorio sui farmaci.